May 31, 2014

The Tuscan Loop

Who wouldn't want to ride a scooter / motorcycle around in one of the most beautiful places of Italy (given you are a motorcyclist or scooterist at heart)?


The alarm clock went off at 7 a.m. Does it have to be that early? Aren't we on vacation? That's what our hostess asked when we showed up in the kitchen before eight. She kinda freaked out the Italian way which involved running around gesturing with a tirade of Italian words likely including R-rated cursing, and although we weren't at all insisting on breakfast, she made us sit down to have a coffee, and some cake she had prepared the day before. She seemed embarrassed that she couldn't offer us her famous full fletched breakfast buffet at the time, and we did everything possible to calm her down by devouring the things that somewhat magically seemed to appear on the table. We never got the chance to let her know that we actually didn't want breakfast, we only came in to say good morning...

Meanwhile in Pontedera a particular someone was getting geared up as well ==> click.


La Signora recommended to take the back roads to get to Pontedera as the morning rush hour tended to delay the arrival. We didn't want to tell her that her lovely attempt of not letting us leave unfed had delayed us already, and followed her advice.

At the end we were only ten minutes late, arriving just in time for watching David getting his instructions for the Piaggio MP3 250 he had rented for the special occasion. The otherwise distinguished gentleman (isn't he a lawyer in real life?) was buzzing with excitement like a teen on his first date, likely too excited to actually pay attention. Basically he just wanted to hit the road, and pronto! Meanwhile we watched his sons Jonathan and Andrew sporting a half taunting / half amused expression on their faces, the kind that only offspring can produce in the crushing realisation of their parent going to do something seemingly embarrassing in their eyes.

After some chitchat to set the priorities (first - coffee, second - gas, third - Where are we actually going?) we left the rental place. Roland made the road captain, David took second position, and as usual I went into sweeper mode. Thanks to the recommendations of a fellow scooterist, whom David was in contact with, we went on what we will call the Tuscan Loop from now on and forever. 


Soon we left Pontedera, a rather un-touristic and industrial city, behind, and meandered through the Tuscan hills. It was just the right riding temperature. The air was clear and filled with fragrances of flowers and spices as we approached our first sightseeing spot for the day: Volterra. We rode up into the medieval core of the city, blandly ignoring the No-thru-Traffic sign, ultimately in belief that this sign was meant for four wheeled vehicles. We bounced over ancient cobblestones, dodged erratically moving tourists, and found appropriate motorcycle parking just opposite of where we came from.


And then we went instantly into tourist mode as well, exploring the town and admiring the stunning architecture of sandstone and marble. We stopped for lemonade and bruschetta & crostini (grilled garlic bread often topped with vege antipasti) at Dioniso Bistrot, an organic and vegetarian restaurant. The interior was spartan, but the floor had a glas bottom showing ancient brick walls and a well below, it was almost like sitting on a historic excavation site.


The clock stroke high noon, our schedule pressed us to move on, and once again we took those wonderful twisty Tuscan roads under our wheels. The stretch from Volterra to San Gimignano was likely the best ride of the day. Again, it was easy to find dedicated bike parking spots that were free of charge. A bit breathless we climbed up the steps to the walled medieval city, famous for its tower houses (the richer a family, the higher the tower), of which 14 are still in good condition. After the exercise we needed a refreshment best served in form of ice-cream, and it had to be literally the best... at Gelateria Dell' Olmo.

The fruity vitamin boost gave us necessary strength for what should be the last leg of our journey: we returned to Pontedera to visit... (drum rolls) the PIAGGIO Museum, the Mecca for scooterists. We entered the holy halls where Vespisti go to worship the one and only, true two wheeled wonder of impeccable and distinctive shape, and rendered homage to the ingenuity of their designers. 

"Sembra una vespa!" - It looks like a wasp! Enrico Piaggio supposedly exclaimed when the first model was launched, and the Italian answer to affordable transportation, and later cult vehicle was born. We were smitten by the large variety of exhibits of the last seven decades. And, in earnest, how can one not fall in love with this Italian Diva (even at that age she looks younger than ever...)?

Too soon, like a dream, it all was over. Time had run out. Our last stop in Pisa would not happen (at least not with David in tow). David, ever so grateful for his wife letting him off the hook for the day needed to return to his family. Back at the rental place we spent the time waiting for David's sons to pick him up reminiscing about this perfect day. None of us didn't want this day to end, and when we finally parted ways, a hint of melancholy resonated in our goodbyes. And we were left with the age-old question: Could such an undertaking ever been done again?

Roland and I took the fast way towards Pisa to blow away the wistful thoughts that had entered our minds. Again we somewhat ignored certain traffic signs, to park our Vespas in the pedestrian zone, about two minutes away from the Leaning Tower of Pisa. The monument was bathing in the evening light. It was breathtaking. We walked around in awe. Although both of us had been here before, the architecture never fails to impress all over again. After taking a bunch of silly tourist pictures, we went for dinner at Trattoria Da Lastri.


What a wonderful day it had been. Thanks, David for the inspiration, the ride and the company! For ourselves and David the stars were in alignment, our dreams came true, and one significant item got crossed off the bucket list.

Life is good!

By the way, please feel free to hop over to David's blog. He did a wonderful writeup on 'The Loop' here and here.

***

Die Toskana Schleife (manches klingt im Englischen einfach besser)
Welcher Vespa-Fan kann dazu schon nein sagen? Eine Roller-Tour an einem der schönsten Orte Italiens.

Der Wecker ging um 7 Uhr. Musste das sein? So früh? Wir sind doch im Urlaub! So sah uns dann auch unsere Wirtin ungläubig an, als wir um kurz vor acht in die Küche kamen. Wild gestikulierend und einen Schwall italienischer Worte ausstoßend lief sie herum, verfluchte wahrscheinlich die bekloppten Deutschen dabei und es schien ihr peinlich, dass sie noch nichts vorbereitet hatte. Jedenfalls sollten wir uns erstmal setzen, sie machte uns Kaffee und bot uns Kuchen vom Vortag an. Nach und nach erschienen wie von Zauberhand leckere Dinge auf unserem Tisch und wir gaben uns Mühe, diese eiligst zu vertilgen. Wir hatten nie die Chance, sie wissen zu lassen, dass wir eigentlich nur für einen Morgengruß in die Küche gegangen waren… Frühstück hätten wir gar nicht erwartet oder verlangt…

Unterdessen bereitete sich auch David, unser Vespa fahrender Freund aus Montreal auf unseren gemeinsamen Ausritt vor.

Die Signora empfahl uns, zur Hauptverkehrszeit auf Nebenstraßen nach Pontedera zu fahren und wir folgten ihrem Rat. So kamen wir (trotz Frühstück) nur zehn Minuten zu spät am Treffpunkt an: einem Motorradverleih, wo David gerade seine Einweisung auf dem Piaggio MP3 250 bekam, welchen er für den besonderen Anlass gemietet hatte. Der ansonsten so distinguierte Herr (er ist im wirklichen Leben Anwalt) war aufgeregt wie ein Teenager vor seinem ersten Date, und verpasste wahrscheinlich die Hälfte der Instruktionen. Im Grunde wollte er einfach nur aufsteigen und losfahren, und das pronto! Währenddessen schauten seine Söhne Jonathan und Andrew etwas skeptisch/spöttisch drein, mit jenem typischen Gesichtsausdruck, den Kinder ausschließlich für Ihre Eltern reservieren, wenn diese etwas - in den Augen der Sprösslinge - total Peinliches vorhaben.

Wir besprachen noch die Details unseres Rundtrips (Kaffee, Tanken, und wohin soll’s eigentlich gehen?) und nahmen dann unsere Positionen ein: Roland voran, David in der Mitte und ich, wie immer, zuletzt. Dank der Empfehlung eines anderen Rollerfahrers, mit dem David in Kontakt war, hatten wir auch einen tollen Tourenvorschlag, den wir von nun an und für immer die Toskana Schleife nennen wollten.

Wir ließen Pontedera, eine eher untouristische Industriestadt hinter uns und schlängelten uns durch die Hügel der Toskana. Es war genau die richtige Temperatur zum Motorrad fahren. Die Luft war klar und erfüllt vom Duft der Blumen und Gewürze. Schließlich näherten wir uns unserer ersten Tagesetappe: Volterra. Wir fuhren bis in den mittelalterlichen Kern der Stadt, ignorierten dabei die Durchfahrt-verboten-Schilder (wir dachten, die gelten nur für Autos), hoppelten über Kopfsteinpflaster, wichen Touristen aus und fanden einen geeigneten Parkplatz für unsere Vehikel auf der anderen Seite des Ortes.

Dann schalteten auch wir sofort in den Touristen-Modus und machten uns auf, die mittelalterliche Stadt zu erkunden. Wir bewunderten die atemberaubende Architektur aus Sandstein und Marmor. Schließlich verspürten wir Appetit und bestellten Limonade & Crostini und Bruschetta (gegrilltes Knoblauchbrot mit vegetarischen Antipasti) im Dioniso Bistrot, einem vegetarischen Restaurant. Die Inneneinrichtung war spartanisch, aber der Boden war aus Glas und legte den Blick auf alte Backsteinmauern und einen Brunnen frei. Es war fast, als säße man auf einer historischen Ausgrabungsstätte.

Die Uhr schlug 12, und uns drückte unser Zeitplan. Wir nahmen also wieder diese wunderbaren kurvigen Straßen der Toskana unter die Räder. Die Strecke von Volterra nach San Gimignano war wahrscheinlich die beste Fahrt des Tages. Wieder war es einfach, kostenlose Mopped-Parkplätze zu finden. Etwas atemlos stiegen wir die Treppe zu den Mauern der mittelalterlichen Stadt hinauf, welche berühmt für seine Turmhäuser ist (je reicher die Familie , desto höher der Turm). 14 davon sind noch in gutem Zustand. Nach dieser Kletterübung brauchten wir unbedingt eine Erfrischung, am besten in Form von Eis serviert, und es musste buchstäblich das beste sein... von der Gelateria Dell' Olmo.

Dieser fruchtig leckere Vitaminschub gab uns die notwendige Kraft für die letzte Etappe unserer Reise: - (Trommelwirbel) - das PIAGGIO-Museum, das Mekka der Rollerfahrer. Wir betraten die heiligen Hallen, in denen Vespisti aus aller Welt diesem kultigen Vehikel huldigen und seinen Designern Respekt zollen.

"Sembra una Vespa!" - Es sieht aus wie eine Wespe! soll Enrico Piaggio angeblich ausgerufen haben, als das erste Modell vom Band lief, Italiens Antwort auf ein Fahrzeug, dass sich jeder leisten konnte und welches schnell zum Kultmobil wurde. Und wer würde nicht diesen Formen verfallen. Wir waren hin und weg von den Exponaten der vergangenen sieben Jahrzehnte. Man kann sich der Magie dieses Fahrzeugs nicht entziehen, die italienische Diva sieht auch in diesem Alter noch sexy aus, und jünger denn je.

Viel zu früh war alles vorbei. Der Traum war zu Ende, die Zeit abgelaufen. Unsere letzte geplante Etappe nach Pisa würde nicht (zumindest nicht mit David im Schlepptau) statt finden. David war einfach glücklich, für die Fülle der Erlebnisse, und dass ihn seine Frau für diesen Tag hat ziehen lassen; doch nun war es an der Zeit, wieder in den Schoß der Familie zurück zu kehren. An der Vermietstation verbrachten wir die verbliebenen Minuten damit, diesen besonderen Tag noch einmal Revue passieren zu lassen. Keiner von uns wollte, dass er zu Ende war, doch schließlich trennten uns unsere Wege und mit einem Hauch von Melancholie sagten wir Auf Wiedersehen. In der Luft hing noch die uralte Frage, ob ein solches Unterfangen noch einmal gelingen konnte...

Roland und ich nahmen dann den kurzen Weg über die Schnellstraße nach Pisa, um uns die wehmütigen Gedanken aus dem Hirn zu blasen. Wieder ignorierten wir bestimmte Verkehrszeichen, um uns in der Fußgängerzone, zwei Minuten vom schiefen Turm von Pisa, abzuparken. Wir kamen noch rechtzeitig. Das Monument badete gerade im Abendlicht. Es war atemberaubend. Obwohl wir beide schon vorher hier gewesen waren, verfehlte dieser Ort und seine Architektur seine Wirkung auch dieses Mal nicht. Wir machten noch ein paar typische Touristenfotos und begaben uns dann in die Trattorie Da Lastri für ein wohl verdientes Abendessen.

Für diesen gelungenen Tag, die Inspiration, die angenehme Gesellschaft und die wunderschöne Tour haben wir ganz besonders David zu danken. Ich glaube, damit haben wir uns alle einen Lebenstraum erfüllt. Das Leben ist großartig!

What makes Italy so great...

Their food

Their scenery

How they find parking space everywhere

The window shopping...

...that never ends

Their wildlife

Their scooter parking

Their parking skills

How they create beauty even in the tiniest spots

How they mourn their deceased ones

The beauty of their vehicles

The beauty of their women (and the fact that they know about it)

Their capability to turn a giant Oops into a giant attraction

That there is always time for a chat

The millions of beautiful cafés

The millions of beautiful turns

Their invention of Vespas...

...and the hospitality of their Vespa-Clubs (© Vespa-Club Pordenone)


... and did we mention the food (and the wine, and the ice cream)?

May 29, 2014

Over the Hills and far away...

January 2014. Roland and I were just about to plan our main vacation, something along the lines of two wheeling in a southern European country, when an email from one Canadian scooterist reached us with a particular agenda: How about meeting mid May in Italy, for a Tuscan Loop on scooters, and a visit of the Piaggio Museum?

Talk about preaching to the choir. We were thrilled and... it could be done. We aligned our vacation schedules, read some travel guides, studied maps, and made some reservations. We had our Vespas serviced, and went on some short trips to test our riding stamina.

When the time of departure neared we packed a week's worth of clothing (plus some hand wash detergent), rain gear (which came in handy several times), a metric tool kit (which was briefly needed, too), a jerrycan (which served us well once) and our camera equipment. We didn't pack any spare parts, though. Hey, we were traveling to Italy, the home of our Vespas, after all. Sources for material would be plenty if needed. (But in the end we didn't need anything but a piece of wire and duct tape.)

On 16th of May at 5pm we left home and headed south. We had booked a room in a tiny hotel in Waldshut-Tiengen. Little did we know about the town, except that it borders Switzerland, and is located on the river Rhine. However, the Swiss had built a nuclear power plant on their side of the river, which made us wonder why people would want to live here...


It was getting late, and we needed a bite to eat. We followed the direction of Google maps on Roland's iPhone... survive crossing the main road in rush hour traffic, pass the casino and the brothel on the right, follow the smell of the water treatment plant and head towards the cart track in the industrial area, that's where you'll find Sala Thai. Well, and despite the dubious surroundings the food turned out to be excellent.


The next morning we got up early, patched the toll tickets (33€ each) on our Vespas, and crossed the (basically non-existent) border to Switzerland. Thanks to the good quality of the highways and the tunnel systems, we made excellent progress, and actually rode at highway speed limit (110 km/h or so) just like the big bikes... ;-) The Gotthard Pass was still closed to traffic so we had to take the Gotthard Tunnel. At a total length of 17km and with a speed limit of 60 km/h it felt endless, at least to us scooterists. And the further we went in, the hotter it got. Temperatures went up to 36C inside. And after the oven heat inside the tube, 20C outside felt rather cold.




By early afternoon we had reached the Italian border and shortly after we arrived at our destination for the night, the Carillon Hotel in Feriolo di Baveno, on the shore of Lago Maggiore. We had been here before and knew exactly where to find the best (vege) food: in La Vecchia Scogliera. Again, we weren't disappointed, and ended a perfect day of riding with a stroll along the lake enjoying the sunset.

A room with a view: Lago Maggiore

Dear diary...







We were a bit nervous about the next leg of our journey as it involved traversing the Po river valley, which we remembered as plain, and plain boring. But at the end, it wasn't. Thanks to TomTom's twisty-roads-function, we experienced a different side of Po by meandering along rice fields, and ancient villages. We actually found the atmosphere mesmerising.

Flower picking


On many occasions people wanted to talk to two crazy Germans on Vespas (VDF = Vespa Delay Factor, derived from UDF = Ural Delay Factor), and although we didn't speak much Italian, we understood everything just fine with the help of body language and facial expressions. Most questions were centred around the bikes: Why on Vespa? Why not on a big Beemer? We were asked about where we came from, where we were going, how much power our Vespas had, and how much the scooters cost in Germany. And often a five minute coffee break turned into half an hour of small talk with the locals.



We learned that Italy is obviously a very safe country, where people do care. Roland regularly forgot his Vespa keys in the ignition, and while we were having a coffee in a bar (there is no such thing as coffee to go in Italy...), an Italian gentleman removed the key... and returned it to its rightful owner. 







The scenery was getting mountainous again, and we got a nice taste of the Appennine Mountains. Our next overnight stop was hotel ristorante Alfredo in Montoggio in Liguria. The restaurant food was one meal and came with several courses. It was simple but good local cuisine. To pick and chose from the various vege options was very easy. Again no other language but Italian was being spoken, but it got us fed and watered well. 




I didn't bring along a computer or iPad but I relied on a motorcycle diary which a certain Oregonian couple (namely Brandy & Brad) once gave to me. Thank you again for this considerate gift. It came to perfect use on this trip.






In the afternoon of May 19th, after we had played around enough in the mountains we rode along the Ligurian coast (which didn't impress us much on that stretch), and finally arrived in the heart of Tuscany. For the next three nights we had reservations at Marta Guest House close to Lucca, the perfect place for a typical Italian experience. The hostess was lovely, the breakfast awesome, and the rooms and garden authentic. It couldn't get much more Tuscan than this.





After a long shower and a quick nap we got ready for tonight's intercontinental (mini) blogger meet-up. Finally we got to meet David and family for dinner at Da Giulio in Lucca...

The Masse Family & The Magers

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Über alle Berge

Auf dem Weg nach Italien Im Januar waren wir gerade dabei, unseren Jahresurlaub zu planen, es sollte irgend etwas mit Zweirädern und Südeuropa zu tun haben, als uns eine Email von David, einem kanadischen Vespa-Freund, erreichte. Als er die Worte Italien, Toskana Rundreise und Piaggio Museum erwähnte, war uns klar, wohin die Reise dieses Jahr gehen sollte. Wir reichten also unseren Urlaub ein, studierten Karten und Reiseführer und buchten ein paar Hotels. Unsere Vespas bekamen eine Inspektion und wir brachten uns mit ein paar kleineren Touren für die lange Tour in Form. 

Als der Tag der Abfahrt nahte, packten wir Sachen für eine Woche (und Rei in der Tube), Werkzeug (das brauchten wir weniger), Regensachen (die brauchten wir mehr als uns lieb war), einen kleinen Benzinkanister (der uns einmal aushalf) und unsere Fotoausrüstung ein. Ersatzteile nahmen wir nicht mit, denn wir fuhren ja schließlich in die Heimat der Vespas, also würde es im Notfall sicherlich genügend Versorgungsmöglichkeiten geben. Doch am Ende benötigten wir nur ein Stück Draht und Klebeband, und das hatten wir beides dabei. 

Am späten Nachmittag des 16. Mai ging es los gen Süden. Wir hatten uns in einem kleinen Hotel in Waldhut-Tiengen an der Schweizer Grenze eingebucht, doch von dem Ort selbst wussten wir wenig und als wir das Atomkraftwerk auf der anderen Seite des Rheines sahen, wollten wir auch nicht mehr wissen... Wie kann man hier nur leben. Da wir hungrig waren, befragten wir Rolands iPhone nach kulinarischen Möglichkeiten. Es führte uns über eine Schnellstraße, an Kasino und Puff vorbei in ein Industriegebiet. Wir folgten dem Geruch der Kläranlage und entdeckten schließlich an der Kartbahn das Sala Thai Restaurant. Und trotz der etwas 'anrüchigen' Gegend war das Essen überraschend gut.

Am darauf folgenden Morgen, klebten wir die Schweizer Vignetten an die Vespas und fuhren über die Grenze. Dank der guten Qualität von Straßen- und Tunnelsystem kamen wir gut voran. Leider war der Gotthard Pass noch nicht offen, so dass wir durch den gleichnamigen Tunnel fahren mussten. 17 km bei 60 km/h und es wurde wärmer und wärmer. Am Ende waren es 36C, so dass sich die 20C an der frischen Luft recht kühl anfühlten. 

Schließlich hatten wir am frühen Nachmittag die Italienische Grenze erreicht und kurz darauf trafen wir auch schon an unserem nächsten Übernachtungsziel ein: im Hotel Carillon in Feriolo di Baveno, direkt am Lago Maggiore gelegen. Im Vecchia Scogliera, welches wir von früheren Besuchen her bereits kannten, nahmen wir ein vorzügliches Abendessen ein und beschlossen den Abend mit einem Spaziergang am See, wo wir dem Sonnenuntergang zu sahen. 

Am nächsten Tag ging es durch die Po Ebene, die wir als unendlich langweilig in Erinnerung hatten. Aber mein TomTom Navi führte uns durch Reisfelder und alte Dörfer, es lag ein leichter Salzgeruch in der Luft und in der Tat war es eher meditativ statt öde, diese andere Seite des Pos zu sehen. Oft wurden wir (bekloppten Deutschen auf zwei Vespas) angesprochen, und obwohl unser Italienisch doch zu wünschen ließ, verstanden wir dank der Gesten und Mimik reichen Ausdrucksweise der Einheimischen sofort, auf was sie hinaus wollten: Warum Vespa und nicht BMW? Wo kommen wir her und wo wollen wir hin? Wie viel Kubik haben die Roller und was kosten sie in Deutschland?

Immer wieder haben wir fest stellen können, dass Italien ein äußerst sicheres Reiseland ist, wo sich Menschen noch kümmern. Roland vergaß regelmäßig seinen Schlüssel im Zündschloss und als wir gerade bei einem Kaffee in der Bar saßen, kam ein freundlicher Herr und brachte den Vespaschlüssel seinem rechtmäßigen Besitzer… 

Inzwischen wurde es wieder bergiger. Wir näherten uns den Apenninen und somit unserem nächsten Etappenziel, dem Hotel Ristorante Alfredo in Montoggio. Zum Abendessen gab es hier ein Gericht mit etlichen Gängen und es war einfach, sich die vegetarischen Optionen heraus zu picken. Es war einfache, lokale und gute Küche, und obwohl auch hier nur Italienisch gesprochen wurde, wurden wir erstklassig bedient. 

Am Nachmittag des 19. Mai kamen wir nach einigen kurvigen Umwegen durch die Berge und einem kurzen Abstecher an der - dort recht langweiligen - Ligurischen Küste im Herzen der Toskana an. Für die nächsten drei Nächte hatten wir im Marta Guest House nahe Lucca ein Zimmer reserviert. Ein perfekter Ort, mit wundervoller Gastgeberin, großartigem Ambiente und einem erstklassigen Frühstück. Toskanischer geht es gar nicht! Nach einer Ruhepause und einer erfrischenden Dusche machten wir uns auf nach Lucca, wo wir uns zum Abendessen mit David und Familie im Da Giulio trafen.